近期,美国五角大楼宣布,预计将于明年初开始向普惠公司发布一系列独家合同中的第一份,以升级F-35联合攻击战斗机的发动机。在本周一在线发布的通知中,政府表示,普惠公司的后续合同行动将于2024财年第二季度开始,并持续到2031年12月底。合同的估计价值还没有立即公布,但是普拉特F135项目副总裁珍·拉特卡在2022年12月告诉记者,电子控制单元的开发可能需要大约24亿美元。

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普惠公司周二在另一份声明中表示,预计将于今年12月完成为F-35联合攻击战斗机提供动力的F135发动机核心升级的初步设计。该公司补充说,它将准备好在下个月接受政府对该设计的正式审查。发动机核心升级旨在为F-35提供更多的动力和冷却能力,而不需要用新设计替换其现有的F135发动机。国防官员表示,随着F-35的继续升级,动力和冷却的提升是必要的,特别是一系列被称为4区现代化的改进,包括更大的武器容量、新的传感器以及改进的电子战和目标识别能力。

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普拉特F135项目副总裁珍·拉特卡在一份声明中表示:“普拉特&惠特尼有600名员工完全致力于这项工作,我们有望从2029年开始向F-35运营商提供实现第4区块能力所需的动力。”五角大楼的独家通知称,即将签订的合同将涵盖电子控制单元工程和制造阶段的工作,包括成熟其设计、制造和开发测试物品以及集成武器系统。

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五角大楼还考虑了通用电气航空航天公司基于自适应发动机技术的新发动机设计,称为XA100。空军对通用电气的XA100及其为其飞行的F-35A喷气式飞机提供更大的动力和冷却能力非常感兴趣。该发动机是由GE公司研制的一款三流自适应循环发动机。它结合了三项关键创新,包括自适应发动机循环、三流架构和先进的组件技术,为战斗推进性能带来了代际变革。

该发动机的最大特点是能够提供最大功率的高推力模式和优化燃油节省和闲置时间的高效模式,同时采用三流架构以提供热管理能力的阶跃变化。这些创新使得XA100的推力提高了10%,燃油效率提高了25%,并提供了更大的飞机散热能力。相比其他自适应发动机,XA100的特点是采用了相对简单的结构设计,没有核心机驱动风扇级、叶尖风扇或前后两个大范围可调的涵道引射器等复杂部件。这使得它在实际应用中更加可靠和高效。此外,XA100还采用了陶瓷基复合材料(CMC)、聚合物基复合材料(PMC)和增材制造等先进的组件技术,使得发动机的性能得到进一步提升。

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然而,五角大楼得出结论,通用电气的设计可能不适用于海军陆战队的垂直起飞F-35B版本,并怀疑它是否适合海军的舰载F-35C。这些担忧,以及对通用电气自适应发动机潜在成本的担忧,导致五角大楼坚持并升级了F-35目前的发动机,为普惠赢得了巨大胜利。