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2020-21赛季的休斯顿火箭队的防守得分在30支球队中排名第27(114.4),而一个赛季之后,他们排名倒数第一(116.4),上个赛季他们排在第29(118.6),但是本赛季这个情况却发生了巨变,火箭队的防守得分为108.1,位居联盟第4,他们通过阵容变动、防守策略和场上球员间的相互提醒来实现这一目标。

火箭队的防守之所以发生了翻天覆地的变化,首先是因为这支球队保护了内线,据NBA官方统计数据显示,他们在内线失分方面排名第三,每场比赛只丢42.8分,同时火箭队也比其他球队更好地限制住了对方的快攻,每场比赛只会让对手通过快攻得到7分。令人惊奇的是,火箭队所有单项防守数据其实并不出色,他们的盖帽排名联盟第26,抢断排名第25,这就表示他们的防守成功很大程度上来自于对持球手的出色防守、场上良好的沟通和防守计划的严格执行。

火箭队在某些方面也有点幸运,比如对手的三分球命中率是联盟第二低的(32.4%)。虽然这一数据并不全是运气,毕竟能到这个高度还是能够在一定程度上说明这支球队的防守强度,但本赛季的联盟平均水平是37.2%,对手不会在整个赛季的投篮命中率低于联盟平均水平近5%。但话虽如此,火箭队整体防守的成功肯定不是侥幸,这支球队的球员在场上沟通良好,有一位非常称职的防守教练,还拥有整个赛季保持精英防守所需的阵容。

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火箭队在今年休赛期签下了狄龙-布鲁克斯和弗雷德-范弗利特来提升球队的实力,这在很大程度上提升了球队的稳定性,因为在过去的三个赛季里,火箭队完全没有愿意在球场上以身作则的老将。范弗利特的到来立即改变了这一情况,他在进攻端表现稳定,场均可以送出9.2次助攻。

而火箭队签下狄龙则几乎完全是出于他防守考虑,尽管他本赛季的三分球命中率高达45%,但他的得分效率实际上并不高,他的主要角色在职业生涯中一直都是主要的侧翼防守球员,而他自己也为这个角色感到骄傲。虽然他时不时会在场上场下上演一些搞笑的事情,比如坚持与詹姆斯对抗,直接导致了火箭队在11月初输给了湖人队,当时他冒险在比赛还剩几秒的时候抢断一次传球,而不是做好自己的防守。但无论如何,狄龙都没有辜负他作为一名出色防守球员的声誉,他通过扮演场上恶汉的角色为火箭队的整体防守定下了基调,而每支优秀的防守球队都需要有人扮演这个角色。

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我们再来看看火箭队的这些老球员,申京、杰伦-格林、杰肖恩-泰特和乔克-兰代尔可能不是以防守见长的球员,但是他们每个人都接受了火箭队目前的防守体系,这种体系让球队每个人的防守都更加努力。

与此同时,塔里-伊森也在进化,虽然伊森本赛季只打了9场比赛,但无论何时上场,他都会脱颖而出。根据NBA官方统计数据显示,他3.4的盖帽率在联盟侧翼球员中排名第一,他也是侧翼球员中最好的篮板手之一,篮板率高达18.6。

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最终为火箭队带来这一改变的就是他们四月份聘用的新教练伊梅-乌度卡。早在他担任波士顿凯尔特人队主教练的第一个赛季里,乌度卡就带队打出了联盟最佳防守(106.2),而凯尔特人队也在那个赛季进军NBA总决赛。

虽然目前这支火箭队的阵容构成几乎与当年的凯尔特人队截然相反,那支凯尔特人队由罗伯特-威廉姆斯、艾尔-霍福德、马库斯-斯马特等防守悍将构成,而火箭队的单兵防守能力都不出色,但是即使球队的结构不同,乌度卡也依然在这支年轻的火箭队完美复制了他在凯尔特人队时期在防守端所取得的成功。