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今天看到一个坏消息,为人类探索太空30年,揭开无数宇宙奥秘的哈勃望远镜,5天内出现了三次故障,美国宇航局NASA不得不暂停所有科学任务,查找导致故障出现的原因。好消息是,NASA认为哈勃望远镜最终将会恢复运行,而另一个潜在的更好消息是,一位亿万富翁已经提出了用Space X的私人龙飞船,帮助NASA维修哈勃望远镜,并将其轨道提升,再续20年寿命的计划。

哈勃望远镜自提出计划开始,就命运多舛,磕磕绊绊一路走来。资金被砍,航天飞机爆炸,终于在1990年4月由发现号航天飞机送入太空后,拍回照片一看,咦,怎么模模糊糊,和地球上看到的差不多?仔细一算,原来是望远镜主镜片边缘被磨错了,相差了2.2微米,大约相当于头发丝的1/50。

怎么办?用航天飞机拉回来修?不可能。派人上太空换镜头?费时费力还很危险。最终有人想了个简单的办法,镜片不是磨错了嘛?再磨一个镜片给它矫正一下,让哈勃戴上一副眼镜不就行了嘛?

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然后在1993年进行了哈勃望远镜第一次维护任务,包括“戴眼镜”、更换4个陀螺仪、计算机升级、提升轨道等等,终于让哈勃望远镜睛明目锐起来,一发不可收拾,带来了众多宇宙新发现,可以说我们现在很多关于宇宙的重要新知识,都是哈勃带来的,包括宇宙年龄及膨胀、星系中心黑洞的存在等。

之后在1997年、1999年、2002年、2009年NASA又进行了4次哈勃维修任务,其中两次更换了全部6个陀螺仪,分别是1999年和2009年,所以聪明如你,可能已经知道这次哈勃望远镜是出什么问题了,没错,陀螺仪!

哈勃望远镜上有6个陀螺仪,平时使用3个,其他三个作为备份,主要用来控制望远镜的姿态、方向和稳定性,容易磨损并失效,属于易损件。所以每隔差不多10年,就全部更换一次。

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现在离上次更换陀螺仪已超过14年了,虽然陀螺仪的质量可能造得越来越好,但也架不住哈勃的高强度使用,到2018年就有3个彻底失效了。剩下的3个劳动强度就更大了,因为2个或一个陀螺仪虽然仍可以转向,但不能进行非常精细的操作,观测的天空也会受到一些限制。

这次的故障第一次出现在11月19日,一个陀螺仪出现了错误读数,哈勃望远镜因而进入了安全模式,NASA团队在解决问题后恢复了哈勃的运行,但21日和23日,陀螺仪又两次导致望远镜进入安全模式,这意味着这个陀螺仪也要寿终正寝了吗?

NASA不得不终止了所有的任务,寻找解决问题的办法,实在不行的话,恐怕也只能两个陀螺仪将就用了。

不过在去年,亿万富翁兼私人宇航员贾里德·艾萨克曼 (Jared Isaacman)就提出了一项计划,用马斯克的载人龙飞船和商业航天技术来执行维修哈勃望远镜,并将其轨道提升到600公里高度,延长15到20年使用寿命。他将这个计划命名为第二次北极星计划,并声称政府几乎不需要花任何成本。

NASA、Space X和艾萨克曼去年已就这一计划的可能性进行了讨论,不过当时哈勃望远镜运行良好,所以也不是很急迫,但现在,NASA恐怕要认真考虑这个方案了。艾萨克曼已在推特上主动请缨,要求上去维修了。

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如果我是NASA,我就搞个上太空维修哈勃望远镜的招标,谁出钱多,谁就去修,不但不花政府一分钱,还可以赚一笔来搞其他研究。中标的也有赚,连哈勃都修好了,修其他的还在话下吗?这样的广告千值万值!

你们觉得这个主意怎么样?

另外,哈勃望远镜是不分国籍和学术背景,所有人都可以申请使用的,只要你有充足的观测理由,得到管理机构科学家评审批准。而且使用也很简单,你不需要亲自上太空对着目镜看,也不需要去美国,批准后你只需要和NASA工程师一起厘清技术细节,然后他们就会操作哈勃获取探测数据,然后你从网上下载就行了。

怎么样?趁着哈勃还能用,你也去申请观测一下,万一就瞅到外星飞船UFO了呢?