美国宇航局的詹姆斯·韦伯太空望远镜(JWST)在深空中捕捉到了一个“真正的怪物”——一个每年孕育数百颗星星的尘埃星系。

奥斯汀的德克萨斯大学(UT)的天文学家在望远镜的数据中发现了这个神秘的红色斑点,并确定该星系AzTECC71形成于大爆炸后约9亿年。

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AzTECC71的艺术家印象图显示了这个幽灵般的物体,有两只眼睛和一个大大的张开嘴巴,仿佛在无尽深渊中尖叫。

JWST的所有图片都是由艺术家重新创作的数据可视化图像,并非真实的天体照片。

这一发现可能会改变科学家对早期宇宙的理解,因为他们之前认为庞大的恒星孕育地很罕见,但这个星系表明它们可能是现有数量的三倍到十倍。

奥斯汀的德克萨斯大学博士后研究员杰德·麦金尼说:“这个东西是一个真正的怪兽。尽管看起来像一个小斑点,但它实际上每年都在孕育数百颗新星。

“而且即使是这种极端的东西,在我们最敏感的最新望远镜成像中几乎看不见,对我来说是如此令人兴奋。这可能意味着有一整个星系群一直隐藏在我们眼前。”

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麦金尼和他的团队正在利用NASA的数据为COSMOS-Web项目绘制宇宙地图,该项目旨在确定多达一百万个星系。

最初,地面望远镜捕捉到了AzTECC71这个发光斑点,但在哈勃太空望远镜的图像中它完全消失了。

尘埃星系一直很难捕捉,因为其中的星光大部分被尘埃遮挡并以更红(或更长)的波长重新辐射出来。

但是JWST由于其能够捕捉红外光学特性的能力,使这成为可能。

麦金尼说:“迄今为止,我们能够从光学角度使用哈勃望远镜观察到早期宇宙中的星系。这意味着我们对星系演化历史的理解是有偏见的,因为我们只能看到未被遮挡、较少尘埃的星系。”

夏威夷的詹姆斯·克拉克·麦克斯韦尔望远镜首次发现了AzTECC71,通过捕捉到它的波长。

COSMOS-Web团队在智利使用ALMA望远镜收集的数据中发现了这个物体,ALMA具有更高的空间分辨率并且可以看到红外光。

这使得他们能够缩小源的位置,并在红外波长4.44微米处观察JWST的数据时,在同一位置发现了一个微弱的星系。

在更短的光波长,即低于2.7微米的范围内,它是不可见的。

现在,该团队正在努力从JWST的数据中发现更多这样的微弱星系。

麦金尼说:“通过JWST,我们首次能够研究这些被大量尘埃遮挡、隐藏的星系的光学和红外特性,因为它非常敏感,不仅可以窥视宇宙的最遥远边缘,还可以穿透最厚的尘埃层。”