美军将于2026年退役U-2高空侦察机,寻找替代方案

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近日,美国空军计划在2026财年退役所有U-2高空侦察机。为此,美国国防部长劳埃德·奥斯汀已签署相关文件,希望能以更具成本效益的方式填补U-2退役后的空缺,可能运用天基卫星系统和其他空中侦察力量。

作为从20世纪50年代开始服役的古董级侦察机,U-2在中国有着特殊的意义。中国防空部队曾成功击落了5架U-2侦察机,部分机身残骸至今仍在中国军事博物馆中陈列展览。

虽然U-2服役多年,但美国空军一直对其不太满意。除了容易被敌方防空武器击落外,U-2的设计存在诸多缺陷,操作上也相当不便。U-2在起飞后会自动脱落机翼起落架,导致降落时非常危险。为确保降落安全,一名有经验的U-2飞行员需要在跑道上驾车指挥,以确定机体姿态平衡,避免机翼拖地。在军用飞机中,只有U-2还在使用如此危险且麻烦的降落流程。

尽管U-2存在种种设计缺陷,并经过多次改进仍无法解决,但它却成为美国空军中服役时间最长的侦察机。U-2是美国空军目前唯一的载人高空情报侦察监视平台,具有卫星和无人机等其他平台所不具备的优势。U-2经过多次现代化改进,配备了高清侦察摄像机、合成孔径雷达、多光谱感应设备等尖端空中侦察技术,可在两万米高空完成全天候的空中侦察。甚至在朝鲜核试验期间,美国利用U-2进行空中侦察以确定核试验情况,还给U-2装备了气体传感器和光谱侦察仪器。

当然,卫星和无人机等已经可以替代U-2的上述功能。美国空军之所以还没有完全放弃U-2,是因为它全能、方便随时全球部署,并且非常耐用且便宜。尽管U-2机队的平均机龄已超过40年,但妥善率仍保持在73%以上,部署成本低于美国空军的大多数载人平台。在任何危机中,U-2都能快速部署到位,高效完成任务。作为这样一种性价比极高的平台,自服役以来,U-2见证了古巴导弹危机、金门炮战、东欧剧变、波斯湾战争、阿富汗战争、朝核危机,甚至在俄乌战争中提供了及时的战略侦察情报。

此外,U-2甚至成为城市建设研究的重要手段。由于技术限制,过去曾有时段只有U-2侦察机进行过中国和华约地区的空中高清航拍。因此,解密的U-2航拍档案对研究上世纪60年代这些地区的城市建设情况非常重要。甚至山川地理的变化也可以通过这些冷战后解密的照片找到依据。

总之,尽管美国空军基于成本和未来战争的考虑坚持要将U-2退役,但国会仍有可能在最后时刻叫停这一计划。毕竟,美国国会基于成本考虑更喜欢高性价比的方案。U-2能够坚持到今天,在一定程度上也离不开多年来国会的支持。

南方人物周刊特约撰稿:朱江明

责编:李屾淼