自从微软Xbox总裁Sarah Bond在今年2月中旬的Xbox播客特别节目中声称,下代Xbox将实现有史以来最大的技术飞跃后,关于新款Xbox的爆料就一直没停过。日前Windows Central主编Jez Corden连续曝出猛料,他先是透露了下一代Xbox游戏机有望内置Steam客户端,然后又透露微软方面或将效仿现有的第三方手柄制度,允许第三方厂商推出他们自己的Xbox主机。

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根据Jez Corden的说法,次世代Xbox更倾向定位为“Windows系统游戏主机”,并将成为“面向制造商的参考设备”,微软方面或计划向华硕、微星和技嘉等厂商提供许可证,让后者打造自己的OEM版Xbox主机。

此言一出,顿时在游戏圈引起了轩然大波。要知道,一直以来家用游戏主机都是以定制化闻名,统一的硬件设计也给游戏厂商的优化带来了便利。而这也是过去二十年间,游戏主机能以相对落后的硬件配置实现媲美PC游戏体验的关键所在。

难道这次微软要剑走偏锋,用OEM的模式来实现有史以来最大的技术飞跃?作为主机圈的御三家之一,微软看起来似乎并没有理由改变主机硬件制造的传统。因为游戏主机厂商的商业模式就是建立在硬件定制化的基础之上,主机只能运行游戏厂商专门制作、平台方批准发行的游戏,如此才能做到将硬件便宜卖给玩家,并靠权利金和会员订阅来挣钱。封闭的硬件生态一直是游戏主机领域的基石,而现在微软或许要对这个地基“动刀”了。

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如果微软真的准备开放OEM版本的Xbox,唯一的合理解释,就是可能在他们眼中Xbox已经完成了历史使命。尽管单纯从游戏主机的角度来来评价,Xbox显然还称不上成功,甚至在这个赛道的竞争中可谓是屡战屡败,几乎每一世代PlayStation(下文将简称为PS)的市场份额都大幅领先于Xbox。但对于微软而言,Xbox从始至终都是一个战略进攻性质的产品,为的就是将索尼PS困在客厅里,并且它也很好地完成了这个任务。

将时间的指针拨回1999年,随着索尼靠着PS1几乎板上钉钉地赢得了主机大战的胜利,PS2又被爆料将会采用Linux系统,并支持网络功能后,比尔盖茨赶往日本与出井伸之会面,希望PS2能采用定制版的Windows系统。然而索尼当时拒绝了微软的这个橄榄枝,“Playstation之父”久多良木健更是表示,微软占领了书房、而索尼要占领客厅。

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当时,微软为Windows开发的图形接口DirectX尚显稚嫩,以至于在微软的视角下,一个搭载Linux系统的游戏主机绝不仅仅是游戏机、而是一个威力加强版的PC。所以放任索尼继续探索,微软的桌面生态可能会迎来一个真正意义上的大敌。因此为了阻止索尼通过游戏主机来冲击Windows市场地位,也就有了微软DirectX团队下场开发Xbox。

或许有些玩家会认为这是阴谋论,但事实确实如此。微软方面在2021年12月上线的《启动:Xbox的故事》纪录片里,就有过类似的描述,“当索尼推出PS2的时候,他们说PS将会让PC走向终结”,以及“这让微软的危机变得清晰起来”。而索尼在后续也真的想要让Linux为PS2赋能,并在2002年宣布向开发者销售Linux操作系统工具套件,以使得Linux应用能够在PS2上运行。

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在二十年时间过去后,无论如何微软开发Xbox、涉足游戏主机市场的目的确实达到了,索尼的PS被困在了主机市场。现在即便索尼再宣布PS要冲击PC市场,估计大家也只会当作一个笑话。接下来无论是开放第三方厂商制造OEM版的Xbox,还是下一代Xbox将支持Steam游戏,其实都指向了同样的一个未来,那就是Xbox不再是游戏主机的名词、而是一个品牌,微软的目的是将Xbox作为一个软件平台、而非纯粹的硬件产品。

一旦Xbox硬件的销售不再是微软游戏业务的重点,“Xbox Everywhere”就将彻底成为未来他们在游戏业务上指导思想,也就是将Xbox从单一硬件的理念中剥离出来,并覆盖数十亿横跨主机、PC和移动设备的玩家。微软想要做的是搭建平台、整合用户,其中Xbox只是一个可选的终端,并为玩家提供一个便捷体验游戏的硬件,如果玩家已有PC,那么直接用PC上的Xbox游戏平台也同样可以。

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从某种意义上来说,曾经的Xbox就将成为过去式,未来的Xbox则会扮演类似谷歌Pixel的角色,即一台为Xbox游戏优化设计的样板式硬件,并作为一个性能基准平台而存在。至于说Xbox游戏开发会不会成为阻碍,答案其实是否定的,因为自从开启了Xbox游戏的跨平台战略之后,DirectX 12 Ultimate就已经成为Xbox游戏开发的唯一标准,前者的开发已经于PC游戏没有本质区别了。

那么OEM版本的Xbox会是什么样的呢?微软大概率不会采取谷歌与Android手机厂商的合作模式,而更有可能类似于英伟达和他们的AIC,也就是微软向OEM厂商提供芯片、系统和相关硬件基准,OEM厂商则可以在PCB、散热、外观上动脑筋,能挖掘多少潜力就得看各家的设计水平了。

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所以这样来看,微软可能真的就是另辟蹊径了。但不走寻常路的结果到底是一路顺风、还是此路不通,只有时间能给出答案。

【本文图片来自网络】