大清建国之初,还在关外的时候,爱新觉罗家族的铁血男儿们为此后数百年的基业立下了赫赫战功,也因此诞生了八大铁帽子亲王,说起来,清初这八大王哪个不是功勋卓著?但是随着时间推移,注定会有一些家族被推向边缘,沦为王朝的配角。

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清初八位铁帽子王中,有三位其实都出自一家:礼亲王、克勤郡王和顺承郡王。第一代克勤郡王岳托是代善的儿子,第一代顺承郡王勒克德浑是代善的孙子,这样的荣耀,在大清朝那是绝无仅有的。

努尔哈赤一共有16个儿子,而且在征战四方中都立下了汗马功劳,不过也就是在这个过程中,这些兄弟们为了争夺汗位常常大打出手,结果大部分都没落下好下场。除了英年早逝的几位,长子褚英被努尔哈赤处死,莽古尔泰、汤古代、德格类、巴布海、费扬果等人在皇太极时代遭到打击清算,而多尔衮、阿济格和多铎及其后代在顺治亲政后遭到毁灭性的打击。

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数来数去,只有老二代善最有福气,他是努尔哈赤儿子中最长寿的,而且他历经多次政治风波而能保全自己。到了晚年更是享尽尊荣,他的家族也成为了爱新觉罗皇族中最显赫的一支。

代善的8个儿子中,3人被封为了亲王,2人被封郡王,1人被封贝子,1人被封辅国公。而且在皇族内部,礼亲王家又被尊为实际的掌门人,号称“诸王之首”。所以在整个大清朝中,不论哪个皇帝当家,只要是有全部亲王出席的场合,礼亲王照例要排在第一位。

礼亲王之所以有这样的待遇,却也不是偶然,其中的心酸坎坷代善本人体会最深。相比其他的兄弟,代善是幸运的。早在他18岁时就与大哥褚英一起跟随父汗四处征战。原本努尔哈赤是要传位给褚英的,但是褚英却由于屡犯错误而被取消继承资格,最终被处死。随后,代善被定为继承人。

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努尔哈赤建立后金政权后,代善被封为大贝勒,位居阿敏、蒙古尔泰和皇太极之上,但是随着代善声望日隆,在爱新觉罗家族内部纷争中,代善也成为了牺牲品。

1620年,代善被人举报与努尔哈赤的大福晋富察氏有暧昧关系,接着又因为兴建贝勒府斤斤计较而招致努尔哈赤的不满,最后又因为偏袒后妻而虐待儿子硕托而遭到贬斥。新账老账一起算,最终代善也被取消了汗位继承人资格,并将他的部署全部收回。

但是,代善并没有彻底失势,努尔哈赤此后再也没有明确指定汗位继承人,而是让八大贝勒共掌国事,代善仍旧位居其首。吃过大亏的代善自从谨慎低调,一门心思投入到建功立业上来,况且代善其人性格敦厚,能忍能退,总算是在其后的数十年中立于不败之地。

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努尔哈赤去世后,有实力继承汗位的只有代善和皇太极,而且代善的实力明显更胜一筹。但是他却没有争位,反而带领自己的儿孙支持皇太极。皇太极称帝后,于1636年封代善为“和硕礼亲王”,并加授“皇兄”的称号。

皇太极去世后,代善又保持中立态度,没有偏袒任何一方,一致同意立福临为帝。因此,晚年的代善得到了越来越多的尊崇,堪称清朝初年爱新觉罗皇族中最可爱的人。

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代善去世后,顺治皇帝特批一万两白银治丧,这是当时亲王标准的两倍。后来,康熙帝即位后,回忆起这位伯祖时,曾充满感激之情地褒奖他“忠冠当时,功昭后世”。此后,礼亲王的“诸王之首”待遇一直沿袭到大清灭亡。