1851年12月,“永安建制”后,天王洪秀全封石达开为翼王。一年后,太平军在长沙被清军反包围,西王萧朝贵战死,形势十分危急之下,石达开一马当先,西渡湘江,28天挺进一千八百多公里,攻无不克,令清军闻风丧胆,被世人称为“石敢当”。

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眼见太平军越战越勇,清政府果断启用曾国藩的湘军镇压平叛,起初所向披靡,太平军中无人能挡,于是石达开再度临危受命,率领太平军西路军屡败湘军,逼得曾国藩两度跳河。毫不夸张得说,石敢当算得上是太平天国的“定海神针”。

然而,自太平天国定都天京后,洪秀全,杨秀清,韦昌辉等主要领导人各自为政,尤其是东王杨秀清仗着军功,逼迫洪秀全到东王府称他为万岁,这件事令洪秀全十分不爽,于是便秘密诏令北王韦昌辉、石达开等人回京,称杨秀清有篡位的企图。

韦昌辉先一步和燕王秦日纲先到天京,趁着杨秀清疏于防范,韦昌辉率领3000精兵突袭东王府,近千人被杀,之后韦昌辉更是屠城杀害2万余名老百姓。

10天后,石达开赶到天京,眼前一片狼藉,他大骂韦昌辉禽兽不如,谁知后者也对他起了杀心,于是石达开赶紧逃离城外,只可惜亲人和王府部署都没逃脱,全部被杀。

得知消息后,石达开在安庆(安徽境内)起兵讨伐北王韦昌辉,京城内就连洪秀全也不满韦昌辉杀人如麻,最终为了平息石达开和民众怒火,洪秀全杀了韦昌辉和秦日纲,史称“天京事变”。

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天京事变后,洪秀全邀请石达开回来主持大局,然而他怕石达开功高盖主,于是便加封自己的兄弟为王,处处牵制石达开。于是,石达开一气之下,带走10万精兵,再度离开天京,回到安庆,继续抗清,他从桂南北上,四进四川,1963年渡过金沙江,突破长江防线。

同年5月,石达开率部到达大渡河,然而却被百年不遇的涨水所阻,加上清军也形成了合围之势,情况对太平军十分不利。就在这时,湘军统帅之一的骆秉章多次派人劝说石达开投降不杀。

石达开考虑到全军将士的安危,便同意了投降,条件就是确保太平军人毫发无伤的离开。骆秉章大喜,欣然应允,等抓住了石达开,他却临时变卦,直接下令将安置在大树堡寺庙的2000多人全部杀害。

石达开得知消息后大骂骆秉章言而无信,骆秉章干脆也不演了,直接下令将他囚禁起来,最终将他凌迟处死。行刑时,石达开被割了3000多刀却一声不吭,令人十分佩服。

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事后,骆秉章令刽子手看看石达开是否还活着,刽子手将刀尖挑起石达开耷拉在脸上的头皮,只看见一双犀利的眼睛正死死的盯着自己,他由于过度紧张,看到死不瞑目的石达开,不寒而栗,整个人都被吓破了胆。

最终,行刑的刽子手尖叫一声,拔腿向门外冲去,边跑边喊着“我有罪,我有罪啊……”他被吓疯了!两个月后,早已神志不清的刽子手被人发现时,早已经饿死在成都府南河畔。