在中国古代,王是仅次于皇帝的最高爵位。自秦以来,各朝各代对于封王就相当慎重。一般情况下,只封给皇亲国戚。特殊情况下,才会封给有重大战功的将领。如汉初,刘邦就将韩信封为楚王,彭越封为梁王,张敖封为赵王。清初,又封了平南王尚可喜,平西王吴三桂,义王孙可望等。

我们知道,晚清时期,曾国藩、左宗棠、李鸿章等人,力挽狂澜,堪称中流砥柱,将清朝覆灭的期限推迟了几十年。然而,慈禧太后就没有将这三人封王。这三人中,曾国藩封一等毅勇侯,左宗棠封二等恪靖侯,慈禧太后赞为“再造玄黄之人”的李鸿章也仅仅是封了一等肃毅侯。

可是,太平天国时期,洪秀全一度疯狂封王。特别是在后期,竟然一口气封了2700多个王,创下了史无前例的封王记录。这是怎么回事呢?

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1851年1月11日,洪秀全在广西金田举行起义,建号太平天国,向清朝政府宣战。这时候,整个太平天国只有一个王,即天王洪秀全。

当年9月,太平军攻占了广西永安(今蒙山)。在这里,洪秀全干了一件很重要的事情,那就是封了五个王,即封杨秀清为东王、萧朝贵为西王、冯云山为南王、韦昌辉为北王、石达开为翼王。杨秀清等五人,属于太平天国的开国元老,也是堪当重任的精英力量,将他们分封为王,有论功行赏之意,也有建立体制之意。应该说,还是具有积极意义的。

接下来,洪秀全挥军转战南北。1853年,太平军攻占南京,改名天京,作为太平天国的都城。定都天京后,洪秀全又将战功卓著的秦日纲和胡以晃封为燕王和豫王。我们可以看出,到现在为止,洪秀全对于封王还是比较谨慎的。

转变是从1856年开始的。这一年,太平天国内部发生了著名的“天京事变”。事后,太平天国的元老级人物,如杨秀清、韦昌辉、秦日纲等,尽数被杀。加上此前战死的冯云山和萧朝贵,太平天国此前封的八个王,竟然只剩下洪秀全、石达开和胡以晃(胡以晃也在一年后病死)三人。

“天京事变”让洪秀全在用人观念发生了巨大的变化。此前,洪秀全基本上做到了“任人唯贤”,所封八大王中,除了他自己外,还有一个萧朝贵,算是洪秀全的妹夫。其余诸王,都算是异姓王,基本上是靠功劳上位的。但“天京事变”后,洪秀全“未肯信外臣,专信同姓之重”。洪秀全甚至不避嫌疑,连续封了兄长洪仁发和洪仁达为安王和福王,以此来牵制忠心耿耿的石达开。

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这样做的结果就是,逼得石达开出走天京,使得太平天国的局面雪上加霜。

1859年,洪秀全的族弟洪仁玕回到天京。洪仁玕是太平天国中极有见识的一位领导级人物,曾与洪秀全共同创建了拜上帝会。《资政新篇》就是他的大作。洪仁玕不是军事指挥家,也没有行军打仗的经验,但他以敏锐的政治眼光,策划了太平天国后期的主要军事行动。洪仁玕的到来,让洪秀全喜出望外。此时的天京,能让他信任的人屈指可数了。

于是,洪秀全封洪仁玕为干王,以军师的名义总理朝政。

此后,洪秀全就开了封王的口子。而且,所封之王,还可以封级别较低的王。这样以来,太平天国几乎无人不王。在洪秀全看来,谁当王,谁不当王,一点都不重要。因为,所有的王都没有给与物质待遇。要金银财宝,要高楼美女,自己凭本事去拿。

到后来,在洪秀全的纵容和默许下,许多人甚至花钱买王。反正离太平天国覆灭也没多少日子了,大家买一个王当,“过把瘾就死”,倒也情有可原。所以,连一些城镇里管钱粮、管家务的人封了王。

根据昭王黄文英的供辞,到1864年天京陷落,洪秀全短短5年内封了2700多个王。

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自然,在2700多个王里面,真正受到洪秀全重用的,还是他的同姓王。比如,洪秀全曾将萧朝贵的儿子萧有和封为幼西王。萧有和只有10多岁,却掌管生杀大权。李秀成后来回忆:“有不遵幼西王令者,合朝诛之。”【资料扩展:此美国人因李鸿章欠薪 调转枪口帮助太平天国 死因成谜】

有意思的是,洪秀全慷概地封了2700多个王,却不允许老百姓姓王。1862 年,洪秀全制定了一本《钦定避讳字样》,明确规定老百姓“不得单称王姓”。于是,原来姓王的人只好改姓汪或黄。