1975年美国退出越南之后,苏联积极介入中南半岛,河内当局的如意算盘是希望在均衡的前提下,同时接受美国、苏联两国的经济援助,左右逢源。但是美国采取“联中制苏”的策略,加强与大陆往来,于是河内当局基于现实,就密切和苏联合作。以“保护盟邦”为由,在苏联默许下,公然出兵邻国,形同占领。

首先派遣2个师的兵力进入老挝,实现武装控制,继而以14个师的兵力进军高棉,瓦解大陆支持的民柬政权,另立亲越的韩桑林政权,积极排除大陆的一切影响,以实际的行动,大力推行“印支联邦”计划,并与苏联缔结“越苏友好合作条约”。大陆眼见苏联势力将遍布中南半岛,在战略上形成对大陆北、南包围的态势,因此觉得有必要对嚣张狂妄的河内当局施以颜色,以军事行动展现实力与决心。

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北越统一全国之后,发起改造运动,强烈排斥华人,拘禁并没收华人财产,迫使华人出逃,在海上漂流,演出惨绝人寰的海上悲剧;另对靠近中越边境的华人,实施“净化边境地区计划”,将约18余万华人强制驱离,赶向云南、广西,造成大陆地方与中央政府的极大困扰。

而河内当局对大陆的强烈抗议与交涉,非但置若罔闻,更以大陆利用华人为间谍,意图颠覆推翻的理由,变本加厉地迫害华人。于是1978年6月16日,大陆关闭越南驻广州、昆明、南宁的总领事馆,同年7月3日,宣布停止对越南之一切援助,召回全数援越的顾问和专家,双方关系破裂恶化到无以复加的地步。

中越边界曾于1894年(清光绪20年)由中法双方所派出的官方代表,已历时1年的时间,完成边界的勘定工作。1957年,大陆总理周恩来与越党第一书记黎笋,还重申中越双方共同遵守1894年中法所戡定的疆界。不过中越边界高山绵延不断,溪谷纵横无尽,雨林绝壁隔绝,很多地方疆界难以堪验,而全长约1150公里的边界,仅树立207座界石,每座界石相距远达5公里,国境线无法明确理清。

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1975年北越统一全国之后,陆军拥有60万正规军,装备精良、战场经验丰富、能征善战,加上地方部队约40万,对外号称百万大军,成为“世界第三军事强国”。越南军方为形成未来战场有利条件,刻意占领部分边界有利地形,湮灭界石标示,并肆无忌惮的攻击大陆边防部队孤立哨所。

自1978年1月到1979年2月初,双方武装冲突共计1100余次。1978 年6月开始,双方冲突愈演愈烈,使用兵力动辄百余人,连级的战斗不断发生,死伤官兵越来越多,有些重要地形,攻守双方志在必得,阵地反复争夺,上演着惨烈的拉锯战。大陆虽曾一再提出严正警告,但越南置之不理,在忍无可忍的情形下,终致大陆核心领导层定下作战决心。

解放军自1979年2月17日,以优势兵力跨越中越边界,向越北地区全面进攻,迄至同年3月16日全军撤出越境。整体战役中,解放军以外线作战态势,对越军形成钳形攻势。而越军因调派兵力不及,被迫采取守势,以原地区守备步兵师:第3、316A、337、338、345、346等6个师为防卫主力,加上16个地方自卫团、4个炮兵团,总兵力约15万,于各重要地形、战略要点,实施广正面大纵深配置。

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越军在遭受奇袭之际,迅速稳住各战略要域,寸土必争,浴血顽抗,令解放军进展迟缓,尤其在谅山西北之扣马山阵地,多次使解放军蒙受重创而攻击顿挫,担任主攻之解放军163师,有1个营在最后拿下谅山后,只剩60多人;西战区越军之316A师,不畏解放军优势兵力,从沙巴兼程挺进至柑塘,迅速展开后,立即主动向解放军发起猛烈反击,出乎解放军意料,越军悍不畏死的攻击作风,造成双方官兵大量伤亡。

而当越军主要阵地或据点不守时,就小群分散,潜入山区及解放军后方,实施游击战,袭扰补给线、通讯设施、后勤设施,予解放军相当大的牵制与困扰,越军敢战、善战、主动求战,官兵悍、勇、谋、智表露无遗,作战全期,整体表现可圈可点,堪称一流作战部队。

而解放军在打“ 惩越战争”时已有20多年未经作战,团级以下营连长,大部分是在十年运动时期从连队行伍破格提升,未经正统军事教育训练,素养不佳,连队新兵比例高达80%。但解放军干部有效掌控部队,严格执行战场军律,督战干部在第一时间,厉行督战制裁手段,不徇情、不手软,例如:

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解放军第40师120团在老街会战时,第3营第7连第1排奉命攻打3号高地,战况激烈,连长、副连长、排长相继阵亡后,攻击顿挫,团长命令在3号高地附近协同掌握部队的团副参谋长,就近前往3号高地,引导第1排继续攻击,但是该副参谋长找理由拒不前往,战斗间隙时,被就地处决。

解放军以政治工作挂帅,凭借服从、吃苦、硬撑、牺牲的传统精神,和严格的组织纪律,不分日夜,不眠不休地进行战斗,对越北各战略目标逐次攻略,完成军事目标占领,再将50万大军同步从敌境东西面两个战场撤退,在全军未蒙受重大战损的情形下,通过艰难复杂之高山密林地形,退回国境诚属不易。

虽然解放军行列中补拨的新兵甚多,伤亡颇重,但还是打得有模有样。当其全军撤离时,大胆使用128师之383团一个步兵团的兵力,担任掩护部队,而越军用2个师的兵力尾随直追,应该牺牲惨重的383团,居然伤亡不大的全身而退。综观中外战史,战役中大军撤退之掩护部队被牺牲掉是很正常的情况,128师383团能顺利退回国境,欺敌、保密、行军速度、地形、地物的充分利用,应是主要成功因素。

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由于解放军海空军与空降部队均未参战,因此对越作战属于有限与局部战争的格局。但大陆也完成全面扩大战争的准备,解放军之长程多管火箭部队和空军配合,如有必要,可在4小时内,将河内轰成焦土废墟。而越军运用广正面大纵深的防守,达成了迟滞解放军攻势、争取动员时间的目标。

3月4日解放军攻陷谅山之后,河内宣布总动员,开始从高棉及南越抽调师级精锐部队北上,准备全面开打。解放军有鉴于北方苏联之威胁,为避免腹背受敌、两面作战,于3月6日开始撤军,并于3月16日撤军完毕。